Jurisprudencia sobre secreto profesional abogado

Casos de violación de la confidencialidad por parte de los abogados

El Tribunal Supremo sostuvo, en una opinión de seis a tres, que el privilegio del derecho común entre abogado y cliente sobrevive a la muerte del cliente. También sostuvo que no existe una excepción póstuma a este privilegio para las comunicaciones cuando la importancia relativa para un litigio penal particular es sustancial.

2. El privilegio tiene por objeto fomentar la comunicación plena y franca entre los abogados y sus clientes y promover así un interés público más amplio en la observancia de la ley y la administración de justicia.

3. Sólo dos casos han sostenido que el privilegio del cliente del abogado no debe impedir la divulgación de las comunicaciones confidenciales cuando el cliente ha fallecido y la información es relevante para un proceso penal (Cohen v. Jenkintown Cab Co., 357 A.2d 689, un caso civil de Pensilvania de 1976, y el Tribunal de Apelación para el Circuito DC en el caso en apelación).

4. Todos los demás casos que abordan la existencia del privilegio después de la muerte presumen uniformemente que el privilegio sobrevive. Muchos de estos casos sostienen expresamente que el secreto profesional se extiende más allá del fallecimiento del cliente, incluso en el contexto penal.

Normas de confidencialidad de los abogados

El privilegio del abogado-cliente es uno de los privilegios más antiguos para las comunicaciones confidenciales[2]. El Tribunal Supremo de los Estados Unidos ha declarado que, al garantizar la confidencialidad, el privilegio anima a los clientes a hacer revelaciones “completas y francas” a sus abogados, que entonces están más capacitados para proporcionar un asesoramiento sincero y una representación eficaz[3].

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Un corolario del privilegio abogado-cliente es el privilegio de la defensa conjunta, que también se denomina regla del interés común[5] La regla del interés común “sirve para proteger la confidencialidad de las comunicaciones que pasan de una parte a otra cuando las partes y sus respectivos abogados han decidido y emprendido una defensa o estrategia conjunta”[5].

Un abogado que hable públicamente de los negocios personales y asuntos privados de un cliente puede ser amonestado por el colegio de abogados y/o inhabilitado, independientemente de que ya no represente al cliente. Hablar de los antecedentes penales de un cliente o de un antiguo cliente, o de cualquier otra cosa, se considera una violación de la confidencialidad[6].

El privilegio abogado-cliente en la empresa

El privilegio abogado-cliente es el más antiguo reconocido por la jurisprudencia angloamericana. De hecho, los principios del privilegio testimonial se remontan a la República Romana, y su uso se estableció firmemente en la legislación inglesa ya en el reinado de Isabel I en el siglo XVI. Basado en el concepto de honor, el privilegio funcionaba para impedir cualquier testimonio del abogado contra el cliente.1

Comenzamos nuestro análisis del privilegio con lo obvio: antes de que el privilegio exista, debe haber una relación abogado-cliente. Por elemental que parezca este concepto, muchos clientes suponen que la relación existe y confían erróneamente en la protección del secreto profesional, pero el secreto no existe hasta que la relación está firmemente establecida. En general, el privilegio abogado-cliente no se establece hasta que las partes han acordado la representación del cliente.

En la mayoría de los casos, la determinación de que la relación abogado-cliente existe no es una tarea laboriosa, ya que la mayoría de las veces, el abogado ha reconocido expresamente la representación del cliente. Este reconocimiento expreso puede demostrarse mediante una carta de encargo, un contrato de honorarios o incluso un acuerdo verbal sobre el alcance de la representación. La relación entre el abogado y el cliente también puede reconocerse expresamente mediante la “comparecencia” del abogado en nombre del cliente, incluida la presentación de escritos en el tribunal en nombre del cliente, la redacción de documentos en nombre del cliente o la comparecencia en el tribunal como representante de un litigante.11

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Cuándo no se aplica el privilegio abogado-cliente

En una decisión histórica, el Tribunal Supremo de Estados Unidos aclaró el alcance y la duración del privilegio abogado-cliente. El tribunal concluyó que el privilegio es muy amplio y continúa más allá de la vida del cliente. [Swidler & Berlin v. United States (1998) 524 US 399.]

Un gran jurado federal, a petición del fiscal especial Kenneth Starr, emitió una citación a Hamilton y Swidler & Berlin, abogados de Vincent Foster. Hamilton presentó una moción de anulación argumentando que las notas estaban protegidas por el privilegio del cliente abogado y el producto del trabajo del abogado. El Tribunal de Distrito examinó las notas a puerta cerrada y concluyó que estaban protegidas de la divulgación por ambas doctrinas y denegó la ejecución de la citación.

El Tribunal de Apelación del Distrito de Columbia revocó la decisión del Tribunal de Distrito. [El Tribunal de Apelación consideró que las notas contenían información fáctica y devolvió el caso al Tribunal de Distrito para que las notas pudieran ser redactadas y divulgadas.